Alberto Hemsi : le Bartok des musiques judéo-espagnoles

Une émission de radio de l’Institut Européen des Musiques Juives présentée par Hervé Roten

MUSIQUES JUIVES D’HIER ET D’AUJOURD’HUI - MARDI 10 AVRIL 2018, JUDAÏQUES FM (94.8), 21H05

A l’occasion de la publication du CD Coplas Sefardies, vol. 1 (Rondeau Production), Hervé Roten reçoit Ketty Menasce-Hemsi, fille cadette du compositeur Alberto Hemsi (1898- 1975) qui a consacré sa vie à la collecte et à la diffusion du patrimoine musical judéo-espagnol.

Né de parents de nationalité italienne (Livourne), le 27 juin 1898, à Cassaba - une bourgade turque à l’Est de Smyrne (Izmir) - Alberto Hemsi commence ses études à l’école de l’Alliance Israélite Universelle. Doué pour la musique, il est envoyé à Milan par la Société Musicale Israélite de Smyrne. Reçu en 1914 au Conservatoire Royal de Musique de Milan, il fait de solides études de piano, d’harmonie, de contrepoint et de composition.

Appelé sous les drapeaux en 1917 en tant que sujet italien, il est grièvement blessé au bras droit. Devenu capitaine à la fin des hostilités, il quitte l’armée pour se consacrer uniquement au piano et à la composition. En 1919, après l’obtention de son diplôme d’instrumentation, Hemsi revient dans son pays natal.

Marqué par un cours de son professeur d’histoire de la musique en Italie affirmant l’absence d’une quelconque musique juive, Hemsi décide - à l’instar de Béla Bartok (1881-1945) - de collecter les chansons traditionnelles judéo-espagnoles. Ne disposant malheureusement pas de matériel d’enregistrement, il va entreprendre entre 1923 et 1937 plusieurs campagnes ethnographiques dans les communautés séfarades de l’ancien Empire Ottoman (Izmir, Salonique, Rhodes…) qui lui permettront de transcrire d’oreille 230 poésies et 68 mélodies. De ce corpus important, Hemsi retiendra 60 mélodies traditionnelles pour lesquelles il composera des parties pianistiques originales. Ces 60 mélodies, publiées en 10 cahiers, et qui constituent le cycle des Coplas sefardies, offrent une symbiose entre la monodie traditionnelle judéo-espagnole et la polyphonie savante occidentale.

Installé à Alexandrie en 1930, Hemsi sera contraint de fuir l’Egypte à la fin de l’année 1956. Installé à Paris, il assure alors la direction musicale de deux synagogues séfarades ainsi que des cours de liturgie musicale au Séminaire Israélite de France. Musicologue, travailleur acharné à la cause judéo-espagnole, il anime une série d’émissions en langue espagnole à la radio française afin de mieux faire connaître le folklore judéo-espagnol. Peu de temps avant sa mort, en 1975, il est élu correspondant de l’Académie Royale des Beaux-Arts de San Fernando de Madrid en reconnaissance de son travail effectué sur les musiques séfarades.

Alberto Hemsi lègue à la postérité une œuvre encore mal connue rassemblant une soixantaine de morceaux souvent inspirées de la tradition judéo-espagnole.

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Alberto Hemsi - Le Bartok des musiques judéo-espagnoles

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